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¿POR QUÉ EL USO DE ROBOTS EN LAS FÁBRICAS ESTÁ TOMANDO TANTO TIEMPO?






¿Por qué el uso de robots en las fábricas está tomando tanto tiempo?

La compañía de Vik Singh tiene un poderoso software de inteligencia artificial que ayuda a las empresas a buscar las mejores oportunidades de ventas. Pero de eso a conseguir que alguien lo use… esa es una historia que dice mucho sobre la expansión del mercado robótico.
Las empresas tienen todos los incentivos para adoptar tecnologías que ahorran mano de obra, reemplazando a los trabajadores de la fábrica con robots y a los trabajos de escritorio con software inteligente. En algunas áreas, como las finanzas, la toma de decisiones de la máquina está avanzando rápidamente. En otras, hay obstáculos. En general, aunque la automatización está llegando a la economía, lo está haciendo a un ritmo más lento de lo esperado por los futuristas.
Singh le explica a los clientes cómo su sistema puede ayudar a recortar el personal de prospección de ventas e impulsar los ingresos. Los administradores están intrigados, pero también reacios a confiarle un negocio de alto contacto, como las ventas, a una caja negra. "Simplemente no lo entienden", dice el cofundador y director ejecutivo de Infer Inc. en Mountain View, California. Y no lo creen.
Cientos de compañías están tratando de transformar la manera en que consumimos, trabajamos o nos movemos. El potencial de crecimiento de la economía podría ser mayor si las máquinas inteligentes pudieran incidir en la forma en que los seres humanos realizan sus tareas. Una mayor productividad, o producción por hora, aumentaría los beneficios empresariales y podría ayudar a los trabajadores a obtener un aumento salarial.
Sin embargo, ese nirvana económico no está sucediendo todavía.
Todavía contratando
Por poner un ejemplo de un país industrializado: la productividad en Estados Unidos subió sólo un 1.1% el año pasado y en lugar de ser reemplazados por la tecnología, se está contratando a más trabajadores. En esta expansión, los empleadores han añadido un promedio de 159,000 nuevos puestos de trabajo al mes hasta ahora, en comparación con los 99,000 del aumento anterior. Durante el mismo período, la inversión en productos de propiedad intelectual, como el software, apenas ha aumentado como proporción del PIB en comparación con el último ciclo.
"La baja productividad laboral es el mayor problema", dijo Andrew McAfee, co-director de la Iniciativa sobre la Economía Digital del Instituto de Tecnología de Massachusetts y co-autor de "The Second Machine Age", un libro sobre la próxima ola de tecnología. "Va a tomar bastante tiempo difundir algunas de estas innovaciones profundas".
No hay una sola historia que explique por qué las tecnologías de segunda onda están sólo goteando en lugar de inundar la economía. Bloomberg News habló con varios expertos para descubrir cómo está avanzando el ritmo de la adopción tecnológica. Aquí están algunos de los temas que surgieron:
• Los robots pueden manejar tareas altamente repetitivas en la fabricación, pero en la planta más grande de BMW en el mundo, ubicada en Spartanburg, Carolina del Sur, lo importante es la complejidad y la personalización de tareas que necesitan aportes humanos.
• Extraer datos de operaciones de fabricación altamente automatizadas es más difícil de lo que parece, explican ejecutivos de Cisco Systems Inc.
• Cuando se trata de convertir cualquier operación crítica a una computadora, hay un gran punto de fricción: la confianza.
Estas son algunas de sus historias.
Infer: software inteligente y el factor humano
Social Tables es un negocio que ayuda a las empresas que tienen espacio para eventos a vendérselo a los planificadores que lo necesitan, a la vez que proporcionan herramientas colaborativas. La empresa con sede en Washington comenzó a utilizar Infer hace unos tres años, después de lanzar una aplicación móvil que le dio alrededor de 12,000 nuevas oportunidades de ventas.
El espacio de eventos y el mercado de planificación son grandes y variados. Clasificar esos prospectos para encontrar posibles suscriptores habría sido una tarea humana gigantesca, dijo Trevor Lynn, director de marketing. La compañía también tiene alrededor de 3,000 nuevos clientes al mes.

Social Tables tenía un par de opciones: contratar a un costoso ingeniero de base de datos o contratar a muchos más vendedores para examinar los datos. Esocogieron una tercera opción: utilizar Infer, que ordena, consulta y ofrece retroalimentación en vivo sobre cómo avanzan los clientes potenciales. Este tipo de organización de grandes cantidades de datos sería difícil de replicar en tiempo real para cualquier ser humano.
Aunque Social Tables no reemplazó a nadie con el software de Infer, definitivamente redefinirá su mapa de contratación en el futuro, dijo Lynn. Social Tables es el típico cliente de Infer: una empresa joven y de rápida adaptación que busca formas de utilizar la tecnología para ahorrar dinero y moverse rápidamente. Una persona menos significa la posibilidad de tomar decisiones de una manera más rápida, dijo Lynn.
Conseguir que compañías más establecidas utilicen el software es un reto, dijo Singh, quien trabajó anteriormente en Alphabet Inc., compañía de Google. Alrededor del 25% de los clientes de Infer han estado en el mercado por 10 años o más.
El mayor obstáculo para la automatización es la confianza. Encontrar el "CEO héroe" que les dirá a sus accionistas que están recortando al equipo de ventas para confiar en una caja negra es difícil. "Si podemos crear tecnologías que generen confianza, estoy seguro de que podremos aprovecharlas de una nueva forma", dijo Singh.
SEW-Eurodrive: La saturación de robots significa que los datos son la nueva moda
De las bandas de equipaje a los escenarios cambiantes en un concierto de rock, un motor hecho por SEW-Eurodrive Inc. es probablemente el caballo de batalla haciendo que las cosas se muevan.
Algunos de los motores más eficientes y precisos de esta empresa alemana son producidos en una planta en Old Spartanburg Highway en Lyman, Carolina del Sur. El 80% de la producción de la planta se exporta. En el año 2000, no había robots en dicha fábrica. Hoy hay un robot por cada humano, la mayoría hechos por el fabricante japonés Fanuc Corp.
La implementación de la automatización en la planta no provocó el despido de un solo trabajador: los robots ampliaron la escala de producción. La planta producirá 500,000 componentes este año, frente a los 78,000 que producía en 1999. El personal sólo aumentó un 6%, llegando a 148 empleados. Los trabajadores están teniendo dificultades para mantener un registro de todo lo que los robots necesitan y hacen. Han llegado al punto de saturación de robots.
El próximo gran impulso en la productividad es probable que provenga de un lugar inesperado: la información digital. SEW Eurodrive está buscando un sistema para vaciar los datos de su maquinaria de producción en un tablero de instrumentos de computadora que ofrezca a los operadores una mirada en tiempo real al rendimiento de la planta.
"Si podemos hacer la fabricación de un producto un poco más rápido sin poner en peligro la calidad o la seguridad, entonces ganamos", dijo Melvin Story, un supervisor de la planta.
Si un robot está teniendo problemas con una línea de componentes, un ser humano puede resolverlo más rápido. Si hay un programa de mantenimiento, pueden hacerlo incluso antes de que algo falle.
La fusión de grandes cantidades de datos con la fabricación es el siguiente paso para cientos de empresas, y es un reto, dijo Bryan Tantzen, jefe de fabricación y soluciones de la industria de Cisco, el gigante de la tecnología de redes.
"Tienes que conectar estas máquinas para transformarlas", dice. Hay obstáculos. No todas las máquinas están cargadas con sensores. El personal de tecnología de la información puede ser diferente al personal de tecnología operativa. Las personas responsables de la robótica pueden ver las redes como inseguras y poco fiables.
El que la infusión de nueva tecnología en la fabricación se haya desacelerado en los últimos años, se debe, en parte, a la reducción de costos. Eventualmente, las grandes cantidades de datos serán una realidad en las fábricas, porque hay una necesidad constante de aumentar las ganancias y la productividad".
BMW: Los robots se mueven, la gente mejora
Una planta en Spartanburg, la mayor fábrica de BMW en el mundo en volumen que se extiende por más de 560,000 metros cuadrados, es el mejor ejemplo del fabricante de automóviles altamente automatizado del que hablan los tecnólogos.
El revuelo alrededor de robótica sugiere un mundo donde los seres humanos tendrían poca cabida en la fabricación. Sin embargo, cuando se habla con los gerentes de BMW, ellos afirman que se trata de conseguir la mezcla correcta entre seres humanos y máquinas en un mundo donde la personalización y la complejidad son grandes desafíos.
Casi cada una de las 1,400 SUVs de la serie X que se fabrican cada día en Spartanburg han sido personalizadas por alguien. Alrededor de 1,600 robots soldan, perforan y pintan los automóviles, los seres humanos añaden un sistema de audio o hacen un ajuste. Los seres humanos están prestando mucha atención a la apariencia, sensación, olor, e incluso el sonido de estos coches para garantizar la calidad de BMW. "Se puede construir un coche durante meses y meses, y nunca construir el mismo coche dos veces", dice Steve Wilson, un portavoz de BMW Spartanburg.
Si hay una lección que aprender aquí, es que los robots aceleran los procesos y los humanos los mejoran, según Richard Morris, vicepresidente de integración de productos, que ha estado con BMW Spartanburg desde 1993. Morris dice que la tecnología es buena para “trabajos de transacción”. Añade: "Hay algo que llamamos transformación y eso es algo que sólo un humano puede hacer".
"La automatización sólo mantiene el status quo, pero cuando cuentas con seres humanos, éstos mejoran constantemente el proceso y encuentran maneras de hacerlo mejor", añadió Morris. "A veces es mejor empezar con la gente".
Los gerentes están constantemente en la búsqueda de nuevas maneras de insertar más automatización. Una reciente adición: un pequeño "co-bot", que trabaja junto a los humanos que añade una hoja protectora a un marco de la puerta. Tener una máquina que haga esta tarea simple varios cientos de veces al día ahorra tiempo y desgaste a los humanos.
Pero la pared de mejoras continuas de la compañía, una exhibición donde demuestran docenas de refinamientos pequeños creados por su equipo, no ofrece un solo robot. "Nunca me ha inspirado un robot, nunca he tenido ninguna idea sobre cómo mejorar algo en el taller de un robot", dijo Morris. "Nuestras pequeñas mejoras diarias aumentan la eficiencia: estamos produciendo más coches y aún estamos contratando más personal".




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